Come le maschere possono influenzare lo sviluppo della parola e del linguaggio nei bambini

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Un video di una bambina di un anno che si avvicina a oggetti casuali, premendo su di essi e sfregandosi le mani mentre si allontana è diventato virale all’inizio di quest’anno. Un bambino che pensa che tutto sia una stazione di igienizzazione delle mani, sebbene divertente e super carino, pone la domanda: come sono influenzati i bambini che crescono al tempo del COVID-19?

Indossare maschere è una misura di salute pubblica che ha attraversato il mondo da un anno ormai e, sebbene possano essere fastidiose e scomode per gli adulti, le maschere hanno anche presentato una serie unica di sfide per i bambini.

“Quel primo anno di vita è quando la parola e il linguaggio stanno emergendo in modo importante”, ha detto David Lewkowicz, scienziato senior presso Haskins Laboratories e professore aggiunto presso il Yale Child Study Center.

Lewkowicz ha studiato l’importanza delle informazioni visive del parlato, o lettura delle labbra, nei bambini e nei neonati da molto tempo prima della pandemia. È coautore di un file Studio del 2012 che mostrava ai bambini un breve video di una donna che parlava e utilizzava un dispositivo di localizzazione degli occhi per catturare dove sul viso della donna i bambini concentravano il loro sguardo.

“Quello che abbiamo scoperto, in poche parole, è stato che a quattro mesi di età i bambini erano davvero interessati agli occhi di chi parlava. Ma poi a otto mesi di età c’è stato un cambiamento davvero drammatico … dove hanno iniziato a guardare molto di più al regione della bocca della persona che stava parlando con loro. “

Uno studio del 2012 che ha monitorato i movimenti oculari dei bambini ha scoperto che prestano la massima attenzione agli occhi di un oratore durante i primi mesi di vita, come si vede a sinistra nella ricerca su un bambino di quattro mesi di età. Ma intorno agli otto mesi di età (a destra), la loro attenzione si sposta maggiormente sulla bocca della persona man mano che il suo discorso si sviluppa. (David Lewkowicz / Haskins Labs / Yale University)

Man mano che crescono, i bambini usano la lettura delle labbra come parte dello sviluppo della parola e del linguaggio. Ciò significa che per i bambini che si trovano negli asili nido, e quindi vedono costantemente assistenti mascherati, “potrebbero esserci alcuni effetti dannosi di un’esposizione almeno prolungata [to masks]”, Ha detto Lewkowicz.

Quando le persone intorno ai bambini in famiglie bilingue indossano maschere, potrebbe presentare un danno ancora maggiore, ha detto, perché questi bambini si affidano ancora di più alla lettura delle labbra per differenziare i suoni fonetici tra le lingue.

Ma genitori e tutori non temono. Il consiglio per combattere i potenziali effetti delle maschere sullo sviluppo del linguaggio è relativamente semplice: aumenta il tempo faccia a faccia con il tuo bambino a casa.

“Basta semplicemente prenderli tra le braccia, raccoglierli, tenerli di fronte a te e interagire con loro il più possibile di fronte. Quindi ottengono davvero quel pacchetto completo: il pacchetto uditivo e visivo “, ha detto Lewkowicz.

Julie Amoroso tiene in braccio il figlio Isaia di sette mesi. I ricercatori affermano che il primo anno di vita di un bambino è un periodo cruciale per lo sviluppo della parola e del linguaggio. (Jared Thomas / CBC)

Barriere emotive

Leggere le labbra è ovviamente più difficile di questi tempi, ma lo è anche leggere le emozioni. E per i bambini che stanno ancora sviluppando le loro capacità interpersonali, le maschere possono rappresentare una sfida anche in quell’area.

È una sfida accettata da John Gelntis, un insegnante d’asilo alla King Edward Junior e alla Senior Public School di Toronto. Dice che ora che i suoi studenti sono tornati all’apprendimento in classe e indossano maschere tutto il giorno, è più importante che mai imparano a esprimere chiaramente le proprie emozioni.

“È più difficile, perché non riescono a ottenere l’intera gamma delle emozioni. Ma proviamo a svolgere molte attività di autoregolamentazione in cui possono in qualche modo navigare tra quelle cose e vedere, ‘OK, come ti senti oggi, “giusto? Come puoi fare il check-in?”

Sta anche insegnando loro a leggere le emozioni dei loro coetanei mascherati.

“Cerchiamo sempre di modellare l’empatia e come prenderci cura l’uno dell’altro. Ora si tratta solo di trovare modi diversi per farlo … ascolta il tono della mia voce, guarda il mio corpo … guarda i miei occhi e i miei occhi increspati ai lati, questo significa che sto sorridendo, sono felice. I miei occhi mi spuntano fuori dalla testa probabilmente significa che ho paura “, ha detto Gelntis.

L’insegnante d’asilo John Gelntis sta aiutando i suoi studenti a superare le sfide di indossare la maschera incoraggiandoli a esprimere chiaramente le loro emozioni. (Evan Mitsui / CBC)

Kang Lee, neuroscienziato dello sviluppo presso l’Università di Toronto, afferma che enfatizzare le emozioni è anche una buona pratica per gli adulti che interagiscono con i bambini mentre sono mascherati.

“Il tipo di parole, quello è uno. Ma anche il suono che accompagna le parole. Quindi enfatizzi alcune delle emozioni attraverso le parole … Sto usando i miei gesti, uso la mia postura. Quindi suggerirei agli insegnanti di provare ad accentuare questo tipo di informazioni per compensare la mancanza di espressione facciale “, ha detto.

Riconoscere i volti

Le maschere nascondono non solo le nostre emozioni, ma a volte anche la nostra identità. La capacità degli adulti di riconoscere un viso si riduce di circa il 15% se la persona ha una maschera che copre il naso e la bocca, secondo uno studio della York University pubblicato a dicembre.

Ma i bambini potrebbero passare un periodo ancora più difficile, secondo a secondo studio dallo stesso gruppo di ricerca attualmente in fase di revisione. Indica che i bambini in età scolare tra i sei ei 14 anni hanno le loro capacità di riconoscimento facciale compromesse di circa il 20% quando è presente una maschera.

Per aiutare i bambini a gestirsi, gli adulti mascherati dovrebbero “indossare qualcosa di molto personalizzato … per esempio, indossi una maschera con il fiore qua e là per rappresentarti come insegnante”, ha detto Lee. “Non cambiare la tua pettinatura. Non cambiare gli occhiali. Sai, queste sono le cose a cui i bambini si attaccano per riconoscerti.”

Questa strategia sembra funzionare nel cortile della scuola a Toronto. Quando ai bambini dell’asilo è stato chiesto come riconoscono la loro insegnante con una maschera, Maisie, una bambina di cinque anni, ha detto: “So che è il signor G, perché ha una maschera da tartaruga e quella tartaruga mi sta guardando!”

Quanto a come le bambine dell’asilo riconoscono i loro amici, Matilde, anche lei cinque, ha detto: “Dai vestiti e dalla voce”.

Gli asili hanno detto a CBC News che con tutti quelli che indossano maschere, tendono a riconoscere gli amici più dai loro vestiti e dalle loro voci che dai loro volti in questo momento. (Evan Mitsui / CBC)

Queste sono buone strategie quotidiane, ma Lewkowicz ha affermato che esiste il potenziale per gli impatti a lungo termine dell’uso della maschera sullo sviluppo della percezione del viso.

Per determinare chi stanno guardando, i cervelli adulti percepiscono il viso in modo olistico, il che significa che calcolano le distanze tra le caratteristiche tutte in una volta e vedono il viso come un oggetto singolare. I bambini stanno solo sviluppando queste abilità e le maschere potrebbero interrompere tale sviluppo.

“C’è un accordo generale ora che da qualche parte tra i quattro ei cinque anni di età è dove inizia ad emergere la capacità di iniziare a percepire i volti come oggetti olistici … Ora, se immagini che quei bambini ora vivono in un mondo in cui la metà la faccia è bloccata, questo chiaramente avrà un effetto sullo sviluppo di questa capacità, che è davvero molto importante per il riconoscimento facciale “, ha detto Lewkowicz.

La buona notizia è che i bambini sono molto adattabili e Lee ha detto che una teoria è che potrebbero uscire dalla pandemia con maggiori capacità di percezione in altre aree rispetto a ciò che avrebbero avuto altrimenti.

“Quello che abbiamo imparato in passato è che quando accade qualcosa del genere, che blocchi un qualche tipo di canale di informazione e i bambini devono navigare intorno ad esso, improvvisamente le loro altre capacità aumentano, non diminuiscono, perché il cervello del bambino è molto plastico e molto adattabile. “


Guarda gli episodi completi di The National su CBC Gem, il servizio di streaming della CBC.

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