Gli ebrei nella città russa segnata dal massacro della seconda guerra mondiale assistono alla decisione del Canada sull’interprete nazista

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Mentre la luce della sera cala sul dolce pendio del burrone, Natalia Yefimushkina, con la testa strettamente legata in una sciarpa rossa, fissa il cuore di una delle fosse comuni più grandi della Russia.

Nell’estate del 1942, gli squadroni della morte nazisti arrivarono per la prima volta a Rostov sul Don, una città a circa 1.000 chilometri a sud di Mosca. Nel corso del prossimo anno e mezzo, avrebbero ucciso 27.000 persone qui, la maggior parte di loro ebrei come i nonni di Yefimushkina. È stato ordinato loro di spogliarsi e mettersi in fila lungo il burrone prima che i soldati aprissero il fuoco e li giustiziassero in quello che è stato definito un “Olocausto di proiettili”.

Yefimushkina è così traumatizzata dalle storie di ciò che è accaduto qui che è perseguitata dalle visioni dei membri della sua famiglia.

“Lassù in alto, stavano in piedi. Parlavano in tedesco, c’erano cani e [people were] piangendo – e io sto laggiù. È come se ci fossi anch’io, con loro “, disse Yefimushkina, piangendo lei stessa.

“Sono qui come se i miei nonni mi vedessero. Li sento … capisci?” Ha detto Yefimushkina. “Li sento.”

Zmiyovskaya Balka, che si traduce in “il burrone dei serpenti”, è ora il sito di un imponente memoriale di coloro che sono morti qui. Consiste in un gruppo di figure di pietra con le braccia tese e il terrore, la disperazione e il dolore impressi sui loro volti.

Una delle figure nel memoriale alle decine di migliaia di persone uccise a Zmievskaya Balka. (Corinne Seminoff / CBC)

Questi sentimenti si riflettono nei volti dei vivi. Anche Inna Rizhevskaya ha perso la famiglia qui. I resti della zia e della cugina incinta giacciono da qualche parte nel burrone.

“Non li conoscevo affatto”, ha detto. “Certo, questo è triste. È triste che senza motivo, per niente, siano stati uccisi.”

Dato il puro orrore dell’accaduto, molte persone a Rostov sul Don sono rimaste scioccate nell’apprendere che un uomo che ha tradotto per i nazisti responsabile di questo ha finito per costruirsi una vita in Canada.

E che più di mezzo secolo dopo, il governo canadese non è ancora stato in grado di rimuoverlo.

Inna Rizhevskaya si trova di fronte al memoriale. Sua zia e sua cugina erano tra coloro che morirono nel burrone. (Corinne Seminoff / CBC)

“Vive una vita tranquilla lì? Non ha incubi?” disse Yefimushkina.

“Dovrebbero mandarlo in questo posto, quindi di sicuro sentirà la sua colpa. Lascialo venire qui. Non è possibile che non sentirà qualcosa. I bambini, i giovani, le donne incinte, gli anziani – erano migliaia in questa fossa. “

Stabilito in Ontario

Helmut Oberlander aveva solo 17 anni quando iniziò a interpretare il russo per la lingua tedesca Einsatzkommando 10a, una delle unità mobili di uccisione più brutali del Terzo Reich.

Il comando squadre, un sottogruppo di Einsatzgruppen, si sposterebbe nel territorio appena controllato dai tedeschi e ucciderebbe persone considerate “inaccettabili” o una minaccia. Il tribunale di Norimberga del 1946 stimò che le unità fossero responsabili dell’esecuzione di oltre due milioni di ebrei tra il 1941 e il 1944.

Nell’estate del 1942, l’unità di Oberlander si trasferì a Rostov sul Don.

Dopo la guerra, nel 1954, si trasferì in Canada e si stabilì a Waterloo, Ontario, dove divenne uno sviluppatore di successo e leader della comunità. Ma alla fine il suo passato è stato rivelato.

Secondo documenti governativi declassificati, iniziò nel 1963, quando l’RCMP iniziò silenziosamente un file su di lui dopo aver ricevuto informazioni diplomatiche da New York che li avvertivano della presenza di Oberlander in Canada e sostenendo che potesse aver preso parte a crimini di guerra.

Avrebbe dovuto affrontare domande su quanto accaduto a Rostov quando gli investigatori tedeschi che indagavano sui crimini di guerra lo avevano deposto a Toronto. A quel tempo, Oberlander disse di non conoscere il nome dell’unità a cui era stato assegnato.

Helmut Oberlander ha detto di essere stato arruolato con la forza dai nazisti quando aveva 17 anni. Il novantasettenne vive ora a Kitchener, in Ontario, e rischia la deportazione dal Canada. (CIJA)

“Non so nulla delle esecuzioni di ebrei a Rostov”, ha detto.

Oberlander ha detto alle autorità che si ricordava solo di aver lavorato da solo come sentinella in una barca ancorata nelle vicinanze. “Ho dovuto custodire il grano in modo che la popolazione non potesse saccheggiarlo”.

Ma uno dei membri dell’unità di Oberlander, Leo Marr, disse ripetutamente agli investigatori tedeschi negli anni ’60 che Oberlander era più coinvolto nell’operazione lì. Descrisse un’operazione in cui gli ebrei venivano processati in una casa: gli uomini venivano diretti in una stanza, le donne in un’altra. È stato ordinato loro di spogliare e rimuovere i loro gioielli e tutti gli oggetti di valore prima di essere trasportati nel burrone.

“La Oberlander, l’interprete che conoscevo, è entrata nella nostra stanza con una ragazza di 19 o 20 anni che indossava ancora i suoi vestiti”, ha detto Marr. “La ragazza piangeva a dirotto e ha giurato di non essere ebrea, ma russa”. Marr ha testimoniato che Oberlander ha tradotto per lei e le ha detto che era libera di tornare a casa.

Oberlander ha detto alle autorità che non ha alcun ricordo di questo incidente.

Il caso è diventato pubblico negli anni ’90

Nel 1985, il Canada ha creato la Commissione d’inchiesta sui criminali di guerra, che ha avviato un’analisi esaustiva dei potenziali criminali di guerra che vivono nel paese. Documenti un tempo segreti rivelano che Oberlander era tra i 29 casi segnalati per indagini speciali.

L’anno successivo, secondo i documenti, il giudice della Corte superiore del Quebec Jules Deschênes raccomandò di “non avviare alcun procedimento penale contro Helmut Oberlander” perché gli investigatori tedeschi non riuscirono a dimostrare che l’Oberlander avesse preso parte a nessun crimine.

Invece, ha raccomandato che fosse privato della sua cittadinanza canadese perché non aveva divulgato la sua appartenenza alle SS e ai Einsatzgruppen ai funzionari dell’immigrazione.

Dieci anni dopo, la notizia del passato di Oberlander divenne pubblica quando il Canada iniziò la procedura per rimuoverlo. La sua cittadinanza canadese sarebbe stata revocata quattro volte dopo il 2000. Tre volte è stata ribaltata dalla Corte d’appello federale, ma il suo appello finale è stato annullato nel 2019.

Ora ha 97 anni, Oberlander è in attesa di un’udienza per l’immigrazione, che è stata ritardata a causa delle complicazioni intorno al COVID-19 e di una disabilità uditiva che gli hanno impedito di comunicare completamente con il suo avvocato.

Giovedì, l’avvocato di Oberlander, Ronald Poulton, ha presentato una mozione per sospendere definitivamente il procedimento contro il suo cliente, sostenendo che aveva nuove prove che il governo aveva negato prove importanti.

In una dichiarazione, il Canada Border Services, che si occupa di questioni di deportazione, ha affermato di non poter commentare le questioni davanti ai tribunali, ma ha aggiunto che attribuisce la massima priorità ai casi di allontanamento che coinvolgono la sicurezza nazionale, la criminalità organizzata e i crimini contro l’umanità.

Ora spetta a un giudice considerare la mozione. Se la sospensione non viene concessa, si procederà alle udienze per l’immigrazione.

Se dovesse essere deportato, l’Oberlander verrebbe probabilmente restituito in Germania, anche se ha perso la cittadinanza nel 1960 quando è diventato canadese.

Il rabbino canadese ricostruisce

Il rabbino capo di Rostov sul Don, Chaim Danziger, ha lottato per spiegare alla comunità come il Canada ha gestito il caso.

GUARDA | Il rabbino di Rostov sul Don parla dei sentimenti della comunità:

Chaim Danzinger, un rabbino di Rostov sul Don, dice che è stato difficile per la comunità ebraica della città conoscere l’Oberlander. 0:43

“Sono venuti da me per spiegarmelo, tipo, cosa sta succedendo? Come potrebbe essere? Come potrebbe esserci qualcuno coinvolto? Cosa sta facendo il Canada?” ha detto Danzinger, originario di Toronto. “Come rispondi a una cosa del genere?”

Danzinger è arrivato a Rostov sul Don 12 anni fa, attratto dalla sfida di aiutare a ricostruire la sua comunità ebraica, che è stata quasi completamente spazzata via durante la seconda guerra mondiale. Come parte di questo sforzo, ha lavorato con le famiglie sopravvissute per dare un nome a ogni persona persa nel Burrone dei Serpenti.

“Le persone soffrono ancora per quello che è successo. Non possiamo dire che sia successo tanto tempo fa e andiamo avanti, voltiamo pagina. No, la tragedia accaduta nel 1942 qui a Rostov si fa sentire oggi. Le famiglie sono in lutto . ” Egli ha detto.

Danzinger dice che è improbabile che un interprete che lavora per uno squadrone della morte nazista non sappia cosa stava facendo l’unità a Rostov.

“Un traduttore veniva usato per dire agli ebrei dove mettere le loro chiavi, dove mettere i loro gioielli, dove spogliarsi e dove devono marciare”, ha detto Danziger. “Questo è quello che ci faceva un traduttore qui.”

Rostov sul Don reagisce

Le smentite passate di Oberlander di sapere qualcosa sull’esecuzione degli ebrei non sono andate bene a Rostov sul Don.

“Oh, non ha visto come hanno sparato alle persone?” ha detto Maya Rozina, i cui nonni e la sorella di 13 anni della madre sono stati uccisi nel burrone.

“Che ne dici di quando ha dovuto tradurre ‘mettersi a nudo?'” Ha chiesto. “Era cieco, immagino? Beh, penso che anche per questo dovrebbe essere punito. Ma non la deportazione. Questa non è una vera punizione.”

Rozina ha detto che anche se le autorità lo mettessero in prigione per un mese o due, “sarebbe davvero una punizione per una persona di 97 anni. Non avrà libertà. Starà dietro le sbarre”.

GUARDA | Un parente di ebrei uccisi a Rostov reagisce:

I nonni e la zia di Maya Rozina furono uccisi nel Burrone dei Serpenti. Dice che la deportazione non sarebbe una “vera punizione” per Oberlander. 0:43

Nell’unica sinagoga della città, Inna Rizhevskaya condivide le foto della famiglia che ha perso. Anche lei è incredula per l’annosa affermazione di Oberlander di non essere a conoscenza dell’esecuzione di ebrei a Rostov.

“Sono tutte sciocchezze. Si sta inventando tutto. A 17 anni faceva il traduttore, ma il fatto che stessero uccidendo delle persone, lui non lo sapeva?” lei disse.

“Sembra che il Canada accoglierà chiunque – nel bene e nel male. Un paese molto strano”, ha detto.

Da parte sua, il rabbino Danzinger è filosofico su ciò che potrebbe accadere dopo.

“Che cosa significa giustizia? Non si tratta di occhio per occhio. Non si tratta di punizione. Giustizia significa solo che qualcuno deve essere ritenuto responsabile per qualcosa che ha fatto”, ha detto Danzinger.

Mentre la comunità osserva il Canada per vedere cosa decide di fare con l’Oberlander, l’attenzione di Rostov è anche rivolta verso l’interno sulla guarigione e la ricostruzione della sua cultura ebraica un tempo solida, con l’aiuto del loro rabbino di Toronto.

Danzinger guida marce del ricordo e gestisce un profilo attivo sui social media che si concentra sulla divulgazione e sull’istruzione. I suoi sforzi stanno dando i loro frutti in una città che un tempo aveva 13 sinagoghe.

Danzinger ha assistito a un cambiamento in quanto persone che una volta avevano paura di identificarsi come ebrei lo stanno apertamente abbracciando. Ha detto che molte famiglie si sentivano ebrei, ma non ne parliamo. Non pratichiamo. Non partecipiamo [in the community]. ”

Ma ora, ha detto, “gli ebrei stanno uscendo. Stanno arrivando per partecipare”.

GUARDA | L’ex interprete nazista residente in Canada cerca di fermare il procedimento di espulsione:

I residenti ebrei di Rostov sul Don, nel sud della Russia, sono indignati dal fatto che l’ex interprete nazista la cui unità ha quasi spazzato via la loro comunità stia “vivendo una vita tranquilla” in Canada. ATTENZIONE: alcune delle immagini di questa storia potrebbero disturbare alcuni spettatori. 6:17

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