Gli uccelli in via di estinzione stanno perdendo le loro canzoni e non riescono a trovare compagni

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Gli uccelli canori maschi di solito imparano le loro melodie da mentori adulti. Ma quando gli aspiranti crooner non hanno modelli adeguati, prendono tutte le note sbagliate e hanno meno successo nell’attrarre i compagni.

Per cinque anni, l’ecologista Ross Crates ha monitorato l’abilità di canto e il successo riproduttivo dei mangiatori di miele reggenti in pericolo di estinzione. Questi caratteristici uccelli neri e gialli erano una volta comuni in tutta l’Australia, ma la perdita di habitat dagli anni ’50 ha ridotto la loro popolazione a solo circa 300 o 400 uccelli selvatici oggi.

L’ascolto è la chiave nell’apprendimento del canto per gli uccelli

Mentre gli uccelli maschi una volta formavano grandi stormi invernali, ora sono scarsamente distribuiti nel paesaggio, quindi molti volano da soli. Ciò significa che meno mentori mangiatori di miele sono nelle vicinanze durante il primo anno impressionabile dei giovani uccelli.

“L’apprendimento del canto in molti uccelli è un processo simile a quello degli esseri umani che imparano le lingue: imparano ascoltando altre persone”, ha detto Crates, che ha sede presso l’Australian National University.

“Se non puoi ascoltare altre persone, non sai cosa dovresti imparare.”

I ricercatori hanno scoperto che una porzione significativa di uccelli maschi sembra apprendere brani esclusivamente da altre specie che incontrano. Circa il 12 per cento dei mangiatori di miele maschi reggenti finisce per produrre versioni maciullate di canzoni tipicamente cantate da frati rumorosi e cuckooshrikes dalla faccia nera, tra le altre specie.

In alcune specie, come i tordi beffardi, la mimica delle canzoni aggiunge un tocco di eleganza alle canzoni d’amore. Ma le donne reggenti del miele non sono impressionate.

I cantanti maschi non convenzionali hanno avuto meno successo nel corteggiare i compagni, gli scienziati hanno scoperto in una ricerca pubblicata martedì sulla rivista Atti della Royal Society B. “Pensiamo che le femmine stiano evitando di riprodursi e nidificare con i maschi che cantano canzoni insolite”, ha detto Crates.

Per una popolazione già sull’orlo dell’estinzione, questo è preoccupante.

Questa foto del 2016 mostra un uccello mangiatore di miele maschio reggente nella Capertee Valley nel New South Wales, Australia. (Murray Chambers / The Associated Press)

La perdita del linguaggio delle canzoni accelera il rischio di estinzione

“Questa ricerca suggerisce che la perdita del linguaggio di una canzone una volta che la popolazione raggiunge una dimensione molto piccola potrebbe accelerarne il declino”, ha detto Peter Marra, un biologo della conservazione presso la Georgetown University che non è stato coinvolto nel documento.

Il motivo preciso per cui le femmine rimanevano in disparte non era chiaro.

“Quando gli uccelli maschi cantano, è come pubblicare un annuncio che dice: ‘Sono qui, sono di specie X, sono Bob e sono davvero interessato a trovare un partner'”, ha detto Scott Ramsay, un ecologista comportamentale presso la Wilfrid Laurier University in Ontario, che non è stato coinvolto nella ricerca.

Potrebbe essere che le donne che mangiano il miele non riconoscano nemmeno questi cantanti non convenzionali come potenziali partner, e quindi non si stanno avvicinando a loro, ha detto. Oppure potrebbe essere che si avvicinano, “ma poi le cose vanno male se i maschi sbagliano i segnali di corteggiamento”.

La maggior parte degli uccelli maschi trascorre diversi mesi nel loro primo anno a imparare e perfezionare le canzoni che reciteranno per il resto della loro vita. Alcuni uccelli imparano dai loro padri, ma i mangiatori di miele reggenti lasciano il nido prima che imparino a cantare, quindi i maschi devono trovare altri mentori.

“Dobbiamo essere consapevoli dell’importanza di preservare la cultura del canto negli uccelli: è possibile avere una popolazione che è ancora geneticamente vitale, ma non è vitale in termini di trasmissione della conoscenza culturale”, ha detto Carl Safina, un ecologo di Stony Brook Università che non è stata coinvolta nella ricerca.

“Alcuni elementi di ciò che questi uccelli devono fare per sopravvivere non sono istintivi, devono essere appresi”, ha detto.

Il team di Crates ha iniziato a mettere in pratica le proprie scoperte. Per aiutare i giovani uccelli nei programmi di riproduzione in cattività ad apprendere le loro note, hanno iniziato a riprodurre registrazioni di canzoni maschili e hanno anche ospitato cantanti maschi capaci accanto a giovani studenti. La speranza è che questi cantanti veterani possano trasmettere le loro canzoni alla prossima generazione.

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