I pre-embrioni realizzati in laboratorio potrebbero stimolare la ricerca, i dibattiti sull’etica

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Per la prima volta, gli scienziati hanno utilizzato cellule umane per creare strutture che imitano le prime fasi di sviluppo, che secondo loro apriranno la strada a ulteriori ricerche senza incorrere in restrizioni sull’uso di embrioni reali.

Due articoli pubblicati mercoledì sulla rivista Nature descrivono in dettaglio come due team di scienziati abbiano realizzato in modo indipendente tali strutture.

Hanno sottolineato che il loro lavoro è solo per la ricerca, non per la riproduzione, ma probabilmente porrà nuove domande etiche.

“Studiare lo sviluppo umano precoce è davvero difficile. È fondamentalmente una scatola nera”, ha detto Jun Wu, un biologo di cellule staminali presso l’Università del Texas, Southwestern Medical Center. “Crediamo che il nostro modello possa aprire questo campo”, ha detto, se “puoi testare la tua ipotesi senza utilizzare embrioni umani”.

Il team di Wu ha utilizzato cellule staminali embrionali e il secondo team ha utilizzato cellule epiteliali riprogrammate per produrre sfere di cellule che assomigliano a una delle prime fasi dello sviluppo umano. Queste palline, chiamate blastocisti, si formano pochi giorni dopo che un uovo è stato fecondato, ma prima che le cellule si attaccino all’utero per diventare un embrione.

Per differenziare i loro modelli dalle blastocisti create attraverso la fecondazione, i ricercatori si riferiscono alle strutture come “iBlastoidi” e “blastoidi umani”.

Ricerca su larga scala

“Non dovrebbero essere considerati uguali a una blastocisti, sebbene siano un modello eccellente per alcuni aspetti della biologia”, ha detto Jose Polo, un epigenetista della Monash University in Australia che ha guidato il secondo gruppo di ricerca.

Entrambi i gruppi hanno sottolineato che le strutture che hanno realizzato non erano le stesse degli embrioni presenti in natura e non è chiaro se potessero svilupparsi in embrioni vitali.

“I blastoidi sono meno efficienti in termini di generazione di strutture che imitano gli embrioni umani in fase successiva”, ha detto Wu, il cui team ha smesso di coltivare la struttura in una coltura dopo quattro giorni.

Gli scienziati hanno precedentemente generato strutture simili di cellule di topo in un laboratorio, ma questa è la prima volta che sono state realizzate da cellule umane. I nuovi modelli corrispondono a circa 3-10 giorni dopo la fecondazione, ha detto Wu.

L’anno scorso, i ricercatori hanno svelato strutture che modellano le cellule da 18 a 21 giorni dopo la fecondazione. La ricerca che coinvolge embrioni umani e blastocisti non è attualmente ammissibile per il finanziamento federale negli Stati Uniti e diversi stati lo vietano a titolo definitivo.

Alcuni scienziati ora utilizzano blastocisti donate da cliniche per la fertilità per la ricerca sulle cause dell’infertilità e delle malattie congenite.

Il nuovo lavoro dovrebbe consentire loro di fare tale ricerca su scale molto più ampie, ha detto Polo. “Questa capacità di lavorare su larga scala rivoluzionerà la nostra comprensione di queste prime fasi dello sviluppo umano”, ha affermato Polo.

‘Non c’è gravidanza’

Gli scienziati modificano i geni degli embrioni per studiare lo sviluppo umano precoce Gli scienziati hanno sottolineato che le loro creazioni non erano destinate ad essere utilizzate per la riproduzione umana.

“Non vi è alcun impianto”, ha detto Amander Clark, un biologo di cellule staminali presso l’Università della California, Los Angeles, che è stato coautore del documento con Polo. “Queste strutture non vengono trasferite a un utero o una struttura simile a un utero”, ha detto. “Non c’è gravidanza.”

La distinzione tra le blastocisti derivate dalla fecondazione e le strutture create in un laboratorio potrebbe non essere così netta, ha detto Shoukhrat Mitalipov, embriologo umano presso l’Oregon Health and Science University che non è stato coinvolto nella ricerca.

“Entrambi i gruppi mostrano quanto assomigliano a degli embrioni reali”, ha detto. “Se sono davvero buoni come embrioni, dovrebbero essere trattati come embrioni?” “Questo porta nuove questioni etiche”, ha detto. “Saranno coperti come embrioni umani? Dovrebbero essere applicate restrizioni?”

Gli scienziati avevano già provato a trasformare le strutture cellulari di topo generate in laboratorio in embrioni, ma non ci sono riusciti. Lo scenario ottimale per la ricerca è “avvicinarsi il più possibile a un vero embrione in modo da poter imparare da esso, ma non un vero embrione in modo da non entrare in dibattiti sullo stato morale degli embrioni”, ha detto Alta Charo, a professore emerita di diritto e bioetica all’Università del Wisconsin che non era coinvolto nelle carte.

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