La passione per la competizione ha portato il campione paralimpico Richard Peter a cambiare campo

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A 43 anni e con tre medaglie d’oro paralimpiche nel basket in carrozzina nel suo curriculum, Richard Peter ha scelto una nuova sfida nel 2016.

Con le Paralimpiadi di Tokyo del 2020 previste per il debutto del para-badminton, Peter ha deciso di provare a salire sul podio in uno sport per lui nuovo quanto i Giochi.

La sua missione sembrava sulla buona strada quando lui e il compagno Bernard Lapointe hanno vinto un bronzo nel doppio maschile ai Giochi Parapan 2019 a Lima, in Perù. Tuttavia, il loro obiettivo di qualificarsi per Tokyo è stato, come gran parte del mondo, gettato nello scompiglio dalla pandemia COVID-19. La coppia ha dovuto sospendere quel sogno.

Ma per uno che ha sempre giocato per amore dello sport, la scoperta di una nuova passione atletica è stata una vittoria quasi quanto un’altra medaglia paralimpica.

Peter è nato nella comunità della tribù Cowichan di Duncan, nella Columbia Britannica, e ha subito una lesione al midollo spinale in un incidente d’autobus all’età di quattro anni. Peter non era nemmeno a conoscenza degli sport in sedia a rotelle per gran parte della sua giovinezza, ma è stato introdotto al basket in carrozzina a 15 anni quando una squadra è venuta per una vetrina nella sua scuola. All’età di 22 anni giocava nella squadra nazionale canadese.

In quasi due decenni con Peter come leader, il Canada ha accumulato tre medaglie d’oro alle Paralimpiadi, una d’argento e innumerevoli vittorie in altre competizioni internazionali prima del suo ritiro nel 2012. Peter era un atleta naturale, un marcatore lucido e sempre uno dei giocatori più veloci sul campo, che attribuisce al fatto che trascorre la maggior parte della sua vita sulla sedia.

Poi, nel 2016, il Canada ha tenuto il suo primo campionato nazionale di para-badminton a Moncton, New Brunswick. Peter voleva partecipare, più a causa del suo lavoro di difesa di lunga data che promuoveva gli sport in sedia a rotelle che per un’affinità con il badminton, ma non poteva a causa del suo programma di lavoro.

Peter ha vinto tre medaglie d’oro alle Paralimpiadi nel basket in carrozzina. (Getty Images)

Ha vinto il primo titolo nazionale

Tuttavia, l’anno successivo l’evento è arrivato nella sua provincia di origine BC e gli organizzatori hanno chiesto a Peter di aiutare a trovare atleti per competere. Dopo una piccola manciata giocata nel 2016, Peter era tra gli oltre 20 che hanno gareggiato nel 2017.

E come aveva fatto tante volte sul campo da basket, Peter finì come campione del torneo.

“Conosco il ragazzo contro cui ho giocato, era di gran lunga un giocatore di badminton migliore, ma credo principalmente che avessi migliori abilità sulla sedia a rotelle. Quindi questo mi ha sicuramente aiutato alla fine”, ha detto Peter, che lavora per Praxis Spinal Cord Institute, un centro di ricerca dedicato a migliorare la vita delle persone con lesioni al midollo spinale. “Questa è stata la mia prima esperienza di badminton”.

Fu subito invitato a giocare nella squadra nazionale canadese di para-badminton, ma non era sicuro di essere interessato. Fino a quando il fascino della competizione internazionale non si è scatenato dentro di lui.

“Il primo paese in cui stavamo andando, [the coach] ha detto, ‘oh, stiamo andando in Irlanda. E ho pensato, ‘oh, non ci sono stato’ “, ha detto.

Peter ammette di essersi “preso a calci in culo” in Irlanda, ed è tornato a BC per allenarsi. Ha lavorato con un allenatore al Vancouver Lawn Tennis and Badminton Club, allenandosi cinque volte a settimana, il tutto con l’obiettivo di competere a Tokyo.

I ricordi di Peter dei Giochi Pan Am del 2019 a Lima riguardano principalmente il cameratismo e la gioia che ha trovato lì. Come atleta veterano ed ex stella del basket, Peter ha viaggiato nel complesso ed è stato riconosciuto ovunque andasse. Ha anche frequentato il campo da basket per tifare i suoi amici della squadra canadese.

Dopo la medaglia in Perù, Peter e Lapointe sperano di salire in classifica e qualificarsi per Tokyo. Ma con Lapointe sul lato opposto del paese nel New Brunswick, la pratica era impossibile. Poi, quando è arrivato il momento di viaggiare per i tornei di qualificazione, prima Peter, poi Lapointe, si è ammalato e non ha potuto partecipare. Infine, la pandemia ha fatto sì che il 2020, anno in cui intendevano fare una spinta in classifica, non avesse tornei. Peter non gioca a badminton da un anno.

Peter e il compagno di para-badminton Bernard Lapointe, a sinistra. (Dave Holland / Comitato paralimpico canadese)

Difensore dello sport

Non sono riusciti a qualificarsi per Tokyo. Ma questo non ha impedito a Peter di continuare a utilizzare lo sport per il miglioramento di coloro che lo circondano.

“Sono ancora un sostenitore dello sport nel mondo del para-sport, un sostenitore di una First Nation, all’interno del [spinal cord injury] Comunità. Un consulente alla pari. Un oratore pubblico “, ha detto.

Quelle identità sono ciò che Peter è, molto più dei suoi riconoscimenti. È nella BC Sports Hall of Fame, la Canadian Disability Hall of Fame, e ha vinto due volte il Tom Longboat Award for Indigenous Athlete of the Year. Non esclude di tentare di qualificarsi per le Paralimpiadi 2024 a Parigi, anche se ora a 48 anni dice che è più “all’altezza del suo corpo” di lui. Indipendentemente da ciò, nei campi del basket, del badminton, dell’advocacy o di qualunque altra strada scelga Peter, la sua eredità è stabilita.

Ma vincere non è come vuole essere ricordato.

“Immagino solo che mi piacciono gli sport e mi diverto molto”, ha detto in risposta a come vuole essere ricordato. “E cerca di fare del mio meglio.”

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