La prima schiacciata femminile del Canada pronta a lasciare il segno nella March Madness

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Venendo dal lato debole, Laeticia Amihere balzò per deviare il passaggio del suo avversario, battendolo verso metà campo.

La canadese alta un metro e ottanta ha inseguito la palla, l’ha recuperata con nessuno intorno a lei vicino alla linea temporale, ha dribblato una volta, ha fatto due passi e ha fatto la storia.

Amihere, allora 15enne, è diventata la prima donna canadese a schiacciare in una partita.

“Molte persone mi direbbero che non è tipico per le ragazze farlo. E non so quanti altri canadesi siano stati in grado di farlo, anche in pratica. Quindi sapevo che quando l’ho fatto, è stato qualcosa di straordinario “, ha detto Amihere, che ora ha 19 anni, a CBC Sports.

La schiacciata, che è arrivata in una partita del torneo Amateur Athletic Union (AAU) del 2017, ha lasciato il cerchio tremante e gli scout del college giravano la testa.

“E ‘stato pazzesco. Come nessuno dei miei compagni di squadra se lo aspettava. Gli allenatori non se lo aspettavano. Ma penso che sia stato davvero solo lo slancio che mi ha portato”, ha detto Amihere.

Amihere, di Mississauga, Ontario, ora gioca collegialmente per i South Carolina Gamecocks, una testa di serie numero 1 nel prossimo torneo NCAA. La prima partita della Carolina del Sud è domenica contro il numero 16 Mercer alle 18:00 ET.

È una dei quattro canadesi che rappresentano ciascuna delle migliori teste di serie su 27 concorrenti totali.

Amihere serve tipicamente come una candela versatile dalla panchina per i Gamecocks. Ha segnato una media di 6,2 punti e cinque rimbalzi su 17,4 minuti a partita nella sua seconda stagione 2020-21 – entrambi miglioramenti rispetto alla sua campagna da matricola quando un grave infortunio al ginocchio ha eliminato un po ‘di atletismo e l’ha lasciata in un ingombrante tutore al ginocchio.

“In un certo senso mi ha trattenuto, ma solo essere in grado di essere più esplosivo quest’anno, sicuramente, sento che è un grande [improvement on] l’anno scorso “, ha detto Amihere.

Nei prossimi cinque mesi, proverà a vincere un campionato nazionale universitario e a seguirlo con l’oro olimpico a Tokyo.

“Spero davvero che questo possa essere un torneo di successo per me. Lo sento. E mi sono messo al lavoro”, ha detto Amihere.

Amihere, una dei quattro giocatori NCAA invitati al campo di addestramento virtuale di basket femminile canadese a febbraio, dice che giocherà a Tokyo se richiesto.

“Fare una squadra olimpica e competere per il mio paese è sempre stato uno dei miei sogni più grandi. [My ultimate goals in basketball are] competere alle Olimpiadi e fare la WNBA “, ha detto.

Amihere ha detto che immagina di adattarsi perfettamente al sistema ad alto ritmo dell’allenatore Lisa Thomaidis con il Team Canada come un attaccante dirompente che è agile e può correre il contropiede.

Ha fatto parte della squadra che rappresentava il Canada al torneo di qualificazione olimpica nel febbraio 2020.

“Sembra a suo agio: segna con sicurezza intorno al canestro, maneggia la palla un po ‘lontano dal canestro [and] sembra solo adattarsi. Grande rimbalzista. È una tale presenza anche intorno al cerchio “, ha detto Thomaidis.

Nella Carolina del Sud, Amihere gioca per l’allenatore Dawn Staley, che funge anche da allenatore della nazionale americana. Sebbene possano avere il libro l’uno sull’altro come avversari a Tokyo, Amihere afferma che Staley ha avuto un’enorme influenza sulla sua fiorente carriera nel basket.

“È su di me in ogni singola giocata e mi dice cosa devo fare meglio. E penso che questo mi abbia aiutato molto, e specialmente nei giochi, permettendomi di lavorare su ciò di cui ho bisogno per essere chi pensa che io possa essere. Infonde molta fiducia in me, quindi sicuramente non lo prendo alla leggera “, ha detto Amihere.

Thomaidis, nel frattempo, non vede problemi nel far crescere uno dei suoi giocatori della nazionale sotto un allenatore avversario.

“Laeticia durante il processo di reclutamento è stata molto aperta, ma il suo obiettivo era arrivare alle Olimpiadi, giocare per la squadra nazionale. Quindi Dawn rispetta davvero quei desideri e sta facendo tutto il possibile per preparare Laeticia per questo”, ha detto Thomaidis.

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Ma prima, Amihere potrebbe dover affrontare alcuni compagni di squadra canadesi nel torneo NCAA.

L’unica volta in cui ha potuto incontrare Aaliyah Edwards di UConn, con cui ha detto di condividere un’amichevole rivalità, è stata nella partita di campionato.

Poteva anche vedere gli invitati al campo di addestramento canadese Merissah Russell del numero 2 di Louisville e Shaina Pellington del numero 3 dell’Arizona nelle Final Four.

“Anche lo scorso anno al training camp, avremmo parlato di quando le nostre squadre si sarebbero incontrate, ma è fantastico. Amo quei ragazzi ed è semplicemente fantastico poter competere con loro”, ha detto Amihere.

Aaliyah Edwards del Connecticut, a destra, potrebbe affrontare Amihere nella partita del campionato nazionale NCAA. (Jessica Hill / The Associated Press)

Una matricola con gli Huskies, Edwards ha ottenuto una media di oltre 10 punti e cinque rimbalzi a partita, guadagnandosi il sesto premio donna dell’anno alla sua conferenza. Ha terminato la stagione tirando al 68% dal campo.

Insieme al fenomeno americano Paige Bueckers, Edwards rappresenta la prossima ondata di talenti nella tradizionale centrale elettrica UConn.

“Di sicuro non ha deluso. Ha avuto dei giochi davvero impressionanti e penso che probabilmente il più impressionante, a parte la sua abilità di rimbalzo, sia la sua efficienza dal pavimento. … Ha davvero perfezionato il suo ruolo quest’anno”, ha detto Thomaidis.

Pellington, nel frattempo, è uscito dalla panchina per la squadra canadese di qualificazione lo scorso febbraio. La guardia esplosiva sta giocando lo stesso ruolo con i gatti selvatici.

“Un talento eccezionale e ha fatto bene con noi. Ed è stato divertente guardarla di sicuro”, ha detto Thomaidis.

Russell si è aggiunto tardi al campo di addestramento quando il roster si è espanso a 20 giocatori. Anche se potrebbe non finire a Tokyo, la guardia tiratrice di 19 anni è saldamente sul radar.

“È piuttosto versatile. Può ricoprire una serie di posizioni diverse e ci piace quello che abbiamo visto da lei. Sicuramente gareggia. Conosce il gioco, solo giovane, inesperta e continuerà a migliorare sempre di più”. Ha detto Thomaidis.

Il torneo NCAA inizia domenica e un campione nazionale verrà incoronato il 4 aprile. La squadra femminile canadese ha in programma di organizzare un ritiro a maggio prima del torneo FIBA ​​AmeriCup di giugno, seguito dalle Olimpiadi.



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