La scansione fossile di Little Foot fa luce sulle origini umane

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La sofisticata tecnologia di scansione sta rivelando intriganti segreti su Little Foot, il notevole fossile di un precursore umano primitivo che ha abitato il Sud Africa 3,67 milioni di anni fa durante un momento critico della nostra storia evolutiva.

Gli scienziati hanno detto martedì di aver esaminato parti chiave del fossile quasi completo e ben conservato presso la Diamond Light Source, la struttura di sincrotrone nazionale britannica. La scansione si è concentrata sulla volta cranica di Little Foot – la parte superiore della sua scatola cranica – e sulla sua mascella inferiore, o mandibola.

I ricercatori hanno acquisito informazioni non solo sulla biologia della specie di Little Foot, ma anche sulle difficoltà che questo individuo, una femmina adulta, ha incontrato durante la sua vita.

La specie di Little Foot mescola tratti scimmieschi e umani ed è considerata un possibile antenato diretto degli umani. Il paleoantropologo dell’Università del Witwatersrand Ron Clarke, che ha portato alla luce il fossile negli anni ’90 nelle grotte di Sterkfontein a nord-ovest di Johannesburg ed è un coautore del nuovo studio, ha identificato la specie come Australopithecus prometheus.

L’imaging ad alta risoluzione del cranio è stato effettuato presso la struttura scientifica nazionale del sincrotrone del Regno Unito Diamond Light Source a Oxford. (Diamond Light Source Ltd./Reuters)

“Nella volta cranica, abbiamo potuto identificare i canali vascolari nell’osso spugnoso che sono probabilmente coinvolti nella termoregolazione cerebrale – come il cervello si raffredda”, ha detto la paleoantropologa dell’Università di Cambridge Amélie Beaudet, che ha guidato lo studio pubblicato nel rivista e-Life.

“Questo è molto interessante perché non avevamo molte informazioni su quel sistema”.

Beaudet ha osservato che probabilmente ha svolto un ruolo chiave nel triplice aumento delle dimensioni del cervello da Australopithecus agli esseri umani moderni.

Little Foot viveva in una zona boschiva tropicale, “e per qualche motivo, è caduta nella grotta”, ha detto Clarke.

Beaudet ha detto alla BBC che si ritiene che Little Foot sia caduta attraverso un’apertura nel pavimento della grotta in cui è stata trovata.

Denti “abbastanza consumati”

Anche i denti di Little Foot erano rivelatori.

“I tessuti dentali sono davvero ben conservati. Era relativamente vecchia poiché i suoi denti sono piuttosto usurati”, ha detto Beaudet, anche se l’età precisa di Little Foot non è stata ancora determinata.

I ricercatori hanno individuato difetti nello smalto dei denti indicativi di due attacchi infantili di stress fisiologico come malattie o malnutrizione.

“C’è ancora molto da imparare sulla prima biologia degli ominidi”, ha detto il coautore dello studio Thomas Connolley, principale scienziato della linea di luce al Diamond, usando un termine che comprende gli esseri umani moderni e alcuni membri estinti del lignaggio evolutivo umano. “L’imaging a raggi X di sincrotrone consente l’esame di campioni fossili in modo simile alla TAC a raggi X di un paziente, ma in modo molto più dettagliato”.

Lo scheletro di Little Foot si vede a Sterkfontein, in Sud Africa, in questa foto non datata. I ricercatori hanno portato il cranio completo dello scheletro dal Sud Africa al Regno Unito nel giugno 2019 per ulteriori studi. (Ron Clarke / Reuters)

Little Foot, il cui soprannome riflette le piccole ossa del piede che erano tra i primi elementi dello scheletro trovato, era alto circa 4 piedi e 3 pollici. Little Foot è stato paragonato per importanza al fossile chiamato Lucy che ha circa 3,2 milioni di anni e meno completo.

Entrambe sono specie del genere Australopithecus ma possedevano tratti biologici diversi, proprio come gli esseri umani moderni e gli uomini di Neanderthal sono specie dello stesso genere – Homo – ma avevano caratteristiche diverse. Si chiama la specie di Lucy Australopithecus afarensis.

Australopithecus potrebbe essere il diretto antenato di Homo – gli umani – e abbiamo davvero bisogno di saperne di più sulle diverse specie di Australopithecus per essere in grado di decidere quale sarebbe il miglior candidato per essere il nostro diretto antenato “, ha detto Beaudet.

La nostra stessa specie, homo sapiens, apparve per la prima volta circa 300.000 anni fa.

I risultati del sincrotrone si basano su ricerche precedenti su Little Foot.

La specie era in grado di camminare completamente eretta, ma aveva tratti che suggerivano che si arrampicava anche sugli alberi, forse dormendo lì per evitare grandi predatori. Aveva tratti del viso simili a quelli di un gorilla e mani potenti per l’arrampicata. Le sue gambe erano più lunghe delle sue braccia, come negli esseri umani moderni, rendendo questo il più antico ominino definitivamente noto per avere quel tratto.

“Tutti i precedenti Australopithecus i resti scheletrici sono stati parziali e frammentari “, ha detto Clarke.

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