L’antico “squalo aquila” aveva pinne come ali

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Circa 93 milioni di anni fa, un bizzarro squalo mangia-plancton a forma di diverso da qualsiasi altra creatura marina conosciuta scivolò attraverso il mare nell’attuale Messico nord-orientale usando pinne stranamente allungate simili ad ali che rendevano il suo corpo più largo di quanto fosse lungo.

Gli scienziati giovedì hanno annunciato la scoperta di un fossile quasi completo dello squalo, chiamato Aquilolamna milarcae, che visse durante il periodo Cretaceo, in un’epoca in cui i dinosauri dominavano la terra.

Le sue proporzioni insolite – un’apertura delle pinne di circa 6 ¼ piedi (1,9 metri) e una lunghezza dalla testa alla coda di circa 5 ½ piedi (1,65 metri) – hanno lasciato gli scienziati sbalorditi.

Il fossile dell’insolito squalo Aquilolamna milarcae è stato trovato nel Messico nord-orientale. (Wolfgang Stinnesbeck / REUTERS)

Il nome di Aquilolamna significa “squalo aquila”, un cenno alle sue sottili pinne pettorali, che “agivano principalmente come un efficace stabilizzatore”, secondo il paleontologo vertebrato Romain Vullo, autore principale dello studio pubblicato sulla rivista Science.

“Molti aggettivi possono essere usati per descrivere questo squalo: insolito, unico, straordinario, bizzarro, strano. Sì, è l’unico squalo più largo che lungo”, ha detto Vullo, affiliato a Geosciences Rennes, un’unità di ricerca che coinvolge il Università di Rennes e Centro nazionale francese per la ricerca scientifica (CNRS).

“Aquilolamna è davvero un perfetto esempio di una creatura estinta che rivela una nuova morfologia inaspettata. Questo suggerisce fortemente che altre forme corporee eccezionali e adattamenti morfologici potrebbero essere esistiti attraverso la storia evolutiva degli squali”, ha detto Vullo.

Come si confronta con altri squali

Come tutti gli squali e i relativi pattini e razze, Aquilolamna aveva uno scheletro cartilagineo. Aveva il familiare corpo a forma di siluro e la coda di uno squalo, ma le sue pinne pettorali erano assolutamente uniche. I ricercatori hanno detto che Aquilolamna sembra essere stato uno squalo che nuotava lentamente e che si nutriva di plancton attraverso l’alimentazione del filtro, come fanno oggi gli squali balena e gli squali elefante che mangiano plancton.

Il fossile, portato alla luce nello stato messicano di Nuevo Leon, non ha rivelato il meccanismo di filtraggio di Aquilolamna per mangiare.

Raggi come la manta, con i loro corpi appiattiti e le grandi pinne pettorali fuse fino alla testa, nuotano nell’acqua come se volassero nell’aria. Aquilolamna sembra aver fatto qualcosa di simile.

“Mentre la locomozione delle mante è come il volo sottomarino, con movimenti sbattenti delle loro potenti pinne pettorali, le lunghe e sottili pinne pettorali di Aquilolamna agivano piuttosto come le ali di un aliante, o aliante”, ha detto Vullo.

Aquilolamna viveva in mare aperto in un’epoca in cui i mari erano popolati da rettili marini, calamari parenti con grandi conchiglie chiamate ammoniti, vari pesci ossei e grandi squali. Il più grande predatore nel suo ecosistema era uno squalo chiamato Cretoxyrhina, che misurava 20 piedi (sei metri).

Il gruppo di pesci che include gli squali è apparso circa 380 milioni di anni fa, molto prima dei dinosauri.

Aquilolamna non è l’unico squalo insolito che ha nuotato negli oceani terrestri. Gli squali ei loro parenti stretti hanno assunto molte forme e dimensioni. Ce n’è uno preistorico chiamato Helicoprion che aveva una bocca come una sega a spirale, un altro preistorico chiamato Stethacanthus che aveva una pinna dorsale a forma di asse da stiro e gli strani goblin e squali pesce sega di oggi.



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