Perché l’esercizio invernale può essere particolarmente duro per i polmoni

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La speranza olimpica canadese Katherine Stewart-Jones non riesce a ricordare quando ha iniziato a provare una tosse che lei e altri sciatori di fondo chiamano “hack da gara”, ma ha detto che probabilmente è stato quando ha iniziato a gareggiare nei suoi primi anni dell’adolescenza.

“A volte, ti arriva fino alla schiena … è solo questa sensazione di bruciore”, ha detto. “Mi chinerò e non voglio alzarmi per un po ‘perché fa male.

“In generale, riceverò un trucco per la gara praticamente ogni gara che faccio, ma di sicuro, se fa freddo, mi ha influenzato un po ‘di più”.

La sciatrice venticinquenne di Chelsea, Que., Dice che rallenta nelle giornate fredde quando si allena, ma nei giorni di gara si spinge al massimo, a volte così tanto che possono volerci settimane prima che la tosse post-gara si attenui.

“Sarebbe interessante fare qualche altra ricerca su di esso … Tipo, stiamo rovinando i nostri polmoni per il resto della nostra vita?”

Katherine Stewart-Jones, una sciatrice di sci di fondo d’élite di 25 anni, scia lungo una pista invernale. La promessa olimpica dice di aver iniziato a sperimentare i sintomi di quello che lei e i suoi compagni di sci chiamano “hack da gara” nella sua prima adolescenza. (Focus nordico)

Michael Kennedy, professore associato di kinesiologia presso l’Università di Alberta a Edmonton, è interessato agli effetti del freddo sui polmoni da più di un decennio.

La sua curiosità deriva dal lavorare come tecnico della sciolina per sciatori di fondo canadesi d’élite tra l’inizio e la metà degli anni 2000 mentre stava ancora ottenendo il dottorato. Ha viaggiato con le squadre per mesi e ha notato come i problemi di respirazione sarebbero peggiorati con il passare della stagione sciistica.

“Quando sei arrivato alle gare nazionali o della stagione primaverile a marzo, stavano hackerando tutto il tempo, quindi praticamente avevano la tosse cronica”, ha detto. “Non è salutare avere la tosse cronica.”

Una rappresentazione grafica di Stewart-Jones mostra le vie aeree nei suoi polmoni e come appaiono come i rami degli alberi. (Grafica Sködt McNalty / CBC)

La condizione per alcuni può portare a problemi come l’interruzione del sonno o della parola, eppure una tosse cronica a volte è normalizzata nella cultura canadese dello sci di fondo, ha detto.

Kennedy’s ultimo studio sull’esercizio al freddo, pubblicato nel 2019 sulla rivista Fisiologia respiratoria e neurobiologia, ha esaminato gli effetti di una corsa di cinque chilometri all’aperto con tempo di -15 ° C su 16 uomini e donne in forma fisica rispetto a un test controllato in laboratorio. Tutti i partecipanti si allenavano regolarmente al freddo, che si trattasse di corsa all’aperto, sci di fondo o sci alpinismo.

Tutti i partecipanti hanno riferito di avere qualche tipo di sintomo respiratorio dopo aver corso al freddo (la maggior parte ha detto di avere la tosse) e gli esami respiratori hanno rivelato che nove su 16 mostravano sintomi di broncocostrizione o restringimento delle vie aeree, coerenti con i livelli che sarebbero stati considerato asma indotto dall’esercizio.

Quando l’atleta invernale inizia a inalare pesantemente aria fredda e secca, i bronchioli possono iniziare a restringersi come se fossero minacciati. (Grafica Sködt McNalty / CBC)

Cosa succede ai polmoni al freddo

Un problema principale con l’esercizio al freddo, soprattutto a temperature di –15 ° C e più fredde, è la mancanza di umidità nell’aria.

Quando l’aria secca colpisce i polmoni, specialmente quando qualcuno respira pesantemente, può provocare la reazione dei polmoni come se fossero minacciati. Le vie aeree essenzialmente si restringono per proteggersi.

Kennedy ha confrontato gli effetti dell’aria secca a temperatura ambiente con l’aria secca fredda, e le sue scoperte suggeriscono che l’aria secca che è anche fredda può provocare ancora più reazioni, il che potrebbe spiegare perché la tosse cronica è così comune tra gli atleti invernali, ha detto.

Alcune ricerche da tutto il mondo stanno iniziando a suggerire che le persone che trascorrono anni a fare esercizio in condizioni fredde e secche potrebbero diventare più sensibili agli irritanti polmonari nel tempo, secondo Kennedy, anche se avverte che sono ancora necessari ulteriori dati in quest’area.

“Nel tempo, se ripeti quell’irritazione o quella provocazione, il polmone diventa meno capace di guarire se stesso”, ha detto Kennedy.

Una sezione trasversale di un bronchiolo mostra come i muscoli si restringono per restringere le vie aeree. È lo stesso processo che si verifica nelle persone che soffrono di sintomi di asma. (Grafica Sködt McNalty / CBC)

Modi per proteggere i tuoi polmoni

Gordon Giesbrecht, direttore del Laboratorio per l’esercizio fisico e la medicina ambientale presso l’Università di Manitoba a Winnipeg, concorda sul fatto che l’aria fredda e secca può essere un problema per chiunque intraprenda attività cardiovascolari pesanti su base regolare in inverno. Paragona l’esperienza della costrizione polmonare al tentativo di fare un respiro profondo attraverso una cannuccia sempre più stretta.

“Non puoi congelare i polmoni”, ha detto. “Non causerai alcun danno, anche se è possibile che l’allenamento continuo a lungo termine al freddo ti renda effettivamente più suscettibile a questo (broncocostrizione)”.

Sia Giesbrecht che Kennedy affermano che un semplice rivestimento per il viso, come una maschera in tessuto, uno scaldacollo o una sciarpa, può fare molto per proteggere i polmoni dall’irritazione.

“Se ti copri la bocca, stai essenzialmente riscaldando l’aria e umidificando l’aria in modo molto produttivo”, ha detto Kennedy. “Quindi, essenzialmente, il tuo polmone deve affrontare l’aria meno fredda e secca.”

Una semplice copertura per il viso, come una maschera, una sciarpa o uno scaldacollo, può aiutare a umidificare e riscaldare l’aria prima che colpisca i polmoni. (Brian Morris / CBC)

Suggerisce anche che gli atleti prendano del tempo per riscaldarsi prima di allenarsi e se la prendono con calma nelle giornate molto fredde rallentando il loro ritmo.

Spera che il suo lavoro aiuti a cambiare la cultura degli sport invernali in Canada in modo che gli atleti adottino misure per prevenire sintomi come tosse cronica, dolore polmonare e respiro sibilante.

“Una delle cose che voglio fare nei prossimi 10 anni è cercare di prevenire il verificarsi di alcune di queste disfunzioni acute migliorando i comportamenti dei giovani sciatori o degli atleti di sport invernali”, ha detto Kennedy.

Verso la fine del mese, ha in programma di iniziare il suo prossimo studio: un sondaggio tra sciatori di fondo e atleti di biathlon che chiede loro di elaborare i sintomi respiratori che hanno in modo che i ricercatori abbiano una migliore percezione della portata del problema. Ha in programma di espandere lo studio anche ai corridori invernali e ad altri atleti dilettanti.

Per ora, Stewart-Jones respinge le preoccupazioni sull’esercizio al freddo sulla sua respirazione. Nessun atleta serio, inclusa lei stessa, rifiuterebbe una gara perché è –18 ° C, ha detto. Per quanto riguarda i rivestimenti per il viso, li indossa se la sua pelle è a rischio di congelamento, ma altrimenti li evita: gli scaldacollo, come le maschere, possono rendere leggermente più difficile la respirazione.

“Immagino che sia così normale e comune che le persone abbiano i polmoni irritati che non è qualcosa a cui penso”, ha detto tra un paio, brevi scoppi di tosse dopo aver gareggiato a Oberstdorf, in Germania, ai Campionati del mondo a fine febbraio.

“Di sicuro sembra che probabilmente non sia eccezionale per i miei polmoni a lungo termine.”

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